Oprah, née le 29 janvier 1954 à Kosciusko (Mississippi), est une animatrice et productrice américaine de télévision et de cinéma, actrice, critique littéraire et éditrice de magazines. Elle est surtout connue pour son talk show The Oprah Winfrey Show produit par sa propre société Harpo Productions basée à Chicago. Son talk show a gagné plusieurs prix, et est devenu le programme le plus vu dans l'histoire de la télévision jusqu'à son dernier épisode le 25 mai 2011.

Oprah est également actrice, elle a été nommée aux Oscars. Elle a été classée la personnalité afro-américaine la plus riche du xxe siècle, l'Afro-américaine la plus philanthrope de tous les temps, et est la milliardaire noire la plus riche dans le monde. Selon le magazine Forbes, elle est la deuxième fortune de l'industrie du divertissement.

Elle est généralement considérée comme ayant popularisé et révolutionné le genre du talk show people lancé par Phil Donahue. Au milieu des années 1990, elle a réinventé son talk show pour se concentrer sur la littérature, le développement personnel, la spiritualité, et la méditation. Malgré les critiques sur la culture de la confession publique qu'elle a initiée et l’apologie des combines, elle est généralement admirée pour avoir surmonté l'adversité et être devenue une philanthrope.

En France, elle s'est surtout fait connaître par l'interview événement (suivie en direct dans le monde entier) qu'elle a réalisée avec Michael Jackson en janvier 1993, au domicile de ce dernier en Californie. Elle a aussi fait parler d'elle lors d'un scandale contre l'enseigne Hermès, la boutique parisienne lui ayant refusé l'accès, un quart d'heure avant la fermeture.

En 2006, elle est devenue un soutien de la première heure de Barack Obama. Une analyse a estimé qu'elle a permis l'obtention de plus d’un million de voix dans la course primaire des démocrates de 200819, un succès pour lequel le gouverneur de l'Illinois a envisagé de lui offrir un siège au Sénat des États-Unis. Elle aurait gagné 315 millions de dollars sur la période 2009-201021. Elle est également perçue comme une potentielle candidate à l'élection présidentielle américaine de 2020 pour affronter Donald Trump

Winfrey était à l'origine appelée Orpah, d'après un personnage biblique du livre de Ruth prénommé Orpa (Orpah en anglais). Selon une interview dans l'Academy of Achievement, elle évoque l’incapacité de sa famille et ses amis à prononcer. Plus prosaïquement, il s'agirait d'une erreur de la sage-femme qui aurait transposé les lettres en complétant l'acte de naissance.

Oprah Winfrey est née à Kosciusko, Mississippi de parents non mariés. Elle a plus tard expliqué que sa conception était le fait d'un rapport sexuel unique que ses deux parents auraient eu adolescents avant de se séparer peu de temps après. Sa mère, Vernita Lee, était domestique. En grandissant, elle a cru que son père était Vernon Winfrey, travaillant comme mineur, puis coiffeur, avant de devenir conseiller municipal. À la naissance d'Oprah, il était à l'armée.

Des décennies plus tard, un fermier du Mississippi et vétéran de la Seconde Guerre mondiale, déclara être son père biologique. Après sa naissance, la mère d'Oprah Winfrey partit vers le nord et Oprah passa les six premières années dans un quartier pauvre avec sa grand-mère, Hattie Mae Lee. « Oprah portait souvent des robes faites de sacs de pomme de terre qui faisaient d'elle la cible des moqueries des autres enfants ». Sa grand-mère lui apprend à lire avant l'âge de trois ans, et l'emmène à l'église locale, où on la surnomme « la prédicatrice » pour sa capacité à réciter les vers de la Bible. Quand elle était enfant, la grand-mère d'Oprah la frappait avec une baguette lorsqu'elle ne faisait pas ses devoirs ou lorsqu'elle se conduisait mal.

À six ans, Oprah Winfrey déménage dans un quartier du centre-ville de Milwaukee, Wisconsin avec sa mère qui, en raison de son travail de femme de ménage avait moins le temps de s'occuper d'elle que sa grand-mère. Oprah a déclaré avoir été violée par plusieurs membres de sa famille et par un ami de la famille dès l'âge de neuf ans et a publiquement révélé ces faits dans son talk show, dont le sujet était l'abus sexuel en 1986.

Malgré ses problèmes familiaux, Oprah est bonne élève et reçoit, à 13 ans, une bourse pour aller à l'école secondaire de Nicolet, dans la banlieue de Milwaukee, à Glendale, Wisconsin. À 14 ans, elle donne naissance à un garçon, qui meurt peu après. Sa mère l'envoie alors vivre avec son père à Nashville, Tennessee. Vernon Winfrey est strict, mais encourageant et fait de son éducation une priorité. Oprah est une étudiante brillante.

Élue Most Popular Girl ("La fille la plus populaire"), elle rejoint le groupe d'éloquence de son école secondaire à Nashville, et se place seconde au niveau national en interprétation dramatique. Elle remporte un concours d'éloquence, qui lui vaut une bourse à l'université de l'État du Tennessee, un établissement d'élèves noirs, où elle étudie la communication. Son premier emploi d'adolescente est dans une épicerie. À l'âge de 17 ans, Oprah participe à l'élection de Miss Black America, en tant que Miss Black Tennessee. Elle attire également l'attention de la station de radio noire, WVOL, qui l'engage pour présenter les informations. Elle y travaille pendant sa dernière année d'école secondaire et durant ses deux premières années à l'université.

Le choix d'Oprah de faire carrière dans les médias n'étonne pas sa grand-mère, qui dit que depuis qu'elle sait parler, Oprah est comme sur une scène. Enfant, elle s'amusait à interviewer sa poupée de maïs, et les corbeaux sur la barrière de la maison familiale. Oprah a plus tard reconnu l'influence de sa grand-mère, disant que c'était Hattie Mae qui l'avait encouragée à parler en public et lui avait « donné un sens positif d’elle-même ». Travaillant dans les médias locaux, elle est la plus jeune présentatrice des informations et la première femme noire ayant travaillé comme présentatrice à WLAC-TV de Nashville. Elle poursuit sa carrière au WJZ-TV de Baltimore en 1976 et travaille comme coprésentatrice des informations de six heures. Elle est alors recrutée pour rejoindre Richard Sher en tant que coprésentatrice du talk-show local de WJZ : “People Are Talking”, présenté pour la première fois le 14 août 1978. Elle présente également la version locale de “Dialing for Dollars (en)”, avec succès

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